Twee weken geleden mailde ik Willem Engel. Ik had een wild idee voor een bijzonder portret. We kenden elkaar niet, maar mocht ik hem mijn idee voor de foto even uitleggen? 

‘Leuk, ik ben van de partij’ antwoordde Willem. ‘Laat maar weten wat je wil.’ Dat verbaasde me wel een beetje. Eerlijk gezegd had ik een hele hoop vragen verwacht, misschien wel voortkomend uit wantrouwen, jegens onbekenden, en vooral jegens pers.

Controversieel

Want als er iemand controversieel is geweest in medialand de afgelopen tijd is het Willem Engel wel. Als voorman van Viruswaarheid, maar vooral als strijder tegen de Coronamaatregelen werd hij zo’n beetje volksvijand nummer 1 de laatste weken.

Los van of ik het eens ben met alles wat hij roept, vond ik het wel bewonderenswaardig hoe hij overeind bleef. Met een soort zelfverzekerde waardigheid. Dat maakte mij benieuwd naar wat voor soort mens hij is.

Vrijbrief

En het mooie van mijn beroep is dat ik zomaar op iedereen af kan stappen. Fotografie is een prachtige vrijbrief om mensen te leren kennen. En een portret maken betekent dat je iemand in korte tijd leert kennen. Een portretfoto is pas goed als je iemands ziel kan zien, vind ik.

Vandaar dat ik een wild plan bedacht om hem te fotograferen. In een gewone portretfoto had hij vast geen zin, dacht ik zo. Vooral niet midden in de verkiezingsweek. Ik moest iets spectaculairs gaan doen. Dus na die eerste mail maakten we een belafspraak.

Dreads

Ik had al een beetje voor me gezien hoe ik hem wilde fotograferen. Zijn enorme bos dreadlocks zou ik als een soort zon om hem heen leggen, zodat hij zelf het stralende middelpunt werd van zijn eigen portret. Een wild beeld, van een controversieel mens, dat leek me wel mooi.

Ik bracht het een beetje voorzichtig, in het telefoongesprek. Maar hij moest dus op de grond liggen, en zijn haar zou als een soort aureool om hem heen liggen. Dan zou ik op een trap boven hem staan en foto’s maken.

‘Cool, doen we!’ zei Willem. Wow.

Ladder

Ik ging gauw aan de slag met het zoeken naar de juiste achtergrond, en naar een ladder van de juiste hoogte. Ik oefende met Wytske op fotograferen naar beneden, vanaf een ladder. Ook vond ik Meraud bereid zijn kapsel zo te gaan draperen als ik het voor me zag.

Met assistente Meraud reed ik naar Rotterdam, naar de dansstudio van Willem. Het was mooi lenteweer, en Willem woonde in een mooie oude volkswijk van Rotterdam. Hij lachte sympathiek en sprak met zachte stem. Hij was nog even aan de telefoon, en bleef dat ook, een hele tijd.

Verkiezing

Terwijl wij de set opbouwden was Willem druk in overleg, met veel verschillende mensen. Dat ging over de verkiezingsuitslag, waar blijkbaar van alles mis mee was. Het klonk intens allemaal, en ik vroeg me af of Willem nog wel een beetje relaxed op de foto zou kunnen.

Maar opeens was hij klaar, en hij kwam kalm bij ons. ‘Wat gaan we doen?’ Ik vroeg hem of hij niet eerst even bij wilde komen, maar dat was niet nodig. Alles liep al weken door elkaar, zei hij, maar daar werd hij niet onrustig van.

We spraken over zijn motivatie, om te doen wat hij doet. Hij vecht, als hij onrecht voelt. En dan is er geen ruimte voor twijfel, of voor water bij de wijn. Het is een soort heilig vuur, dat er in Willem brandt.

In dat opzicht past het wel, dacht ik, zijn haar als vlammen om hem heen.

Model

We gingen fotograferen, en Willem vond het leuk. Waarschijnlijk omdat hij van fotografie houdt; aan zijn muren hingen reisfoto’s, van zijn favoriete plekken op aarde. Hij liet zijn haren op drie verschillende manier draperen door Meraud, en werkte als een volleerd model geduldig mee. Een uurtje later waren we klaar.

Ik beloofde na afloop een selectie aan hem te tonen, zodat hij kon zeggen welke foto’s hij niet in de media wilde hebben. Een paar uur geleden kreeg ik antwoord: ‘Ik vind alle foto’s super cool.’

Taai

Heel gemakkelijk is hij dus, die Willem Engel. Tenminste, als het om fotograferen gaat. Op ander gebied is hij wat taaier, om het mild uit te drukken. Daar gaan we vast nog meer van horen, de komende tijd.


De beelden die ik maakte van Willem Engel zijn in hoge resolutie terug te vinden in de databank van De Beeldunie, het foto-agentschap dat mijn journalistieke werk vertegenwoordigt.  Zie: de beeldbank van De Beeldunie.